tipos de plantas medicinales y para que sirven

Hierbas y plantas medicinales

Las hierbas medicinales son plantas, cuyas propiedades curativas han sido utilizadas desde siempre por el ser humano para su bienestar y su salud.

¿Qué son las plantas y hierbas medicinales?

Las plantas medicinales son hierbas curativas que se utilizan para la salud y el bienestar debido a sus ingredientes activos, es decir, plantas curativas cultivadas o, en algunos casos, plantas medicinales silvestres que se toman como infusiones o se utilizan en preparados herbales y fito-terapéuticos. En el pasado, el conocimiento de las plantas y sus virtudes era fundamental para la terapia médica antigua, ya que era la única solución posible para el tratamiento de las enfermedades. Con el tiempo, todas las plantas curativas utilizadas en los «laboratorios», es decir, en los laboratorios de los boticarios, se definieron como hierbas medicinales. Estos artesanos conocían las propiedades de las plantas medicinales, las técnicas de recolección, preparación y almacenamiento, y las utilizaban para elaborar remedios medicinales, productos cosméticos y perfumes. En la actualidad, las hierbas medicinales son las que se utilizan para preservar la salud y el bienestar de los seres humanos y los animales y se emplean para elaborar infusiones, complementos alimenticios y medicamentos a base de hierbas. Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), las hierbas y plantas medicinales se definen como aquellas que «contienen, en uno o más órganos, sustancias que pueden utilizarse con fines terapéuticos o preventivos o que son precursoras de la emisión de quimiofármacos», de los que se derivan preparados farmacológicamente activos. Una planta medicinal, en cambio, es una planta que puede ser «procesada en un  laboratorio y administrada para el bienestar. No todas las plantas medicinales se utilizan como tales, ya que los principios activos de una determinada planta pueden ser nocivos. La lista de plantas medicinales permitidas para el uso humano se elabora de acuerdo con la normativa, que difiere de un país a otro, en función de la seguridad de su uso y se actualiza según las nuevas pruebas científicas.

La gran variedad de plantas medicinales permite encontrar remedios para muchas dolencias:

De las infusiones para el insomnio y la ansiedad a las infusiones para mejorar la digestión.

De tés de hierbas para aliviar el dolor a otras más específicas para calmar el dolor menstrual.
De prevenir y tratar la gripe  a los tés afrodisíacos.

En la fitoterapia, las plantas medicinales se utilizan para elaborar una gran variedad de productos que se venden como suplementos dietéticos. Para cada hierba o planta medicinal, se utiliza la parte que contiene los ingredientes más activos, llamada droga. El fármaco de una planta medicinal puede consistir en hojas, flores, semillas, corteza, raíces, etc. El fármaco no contiene un único principio activo, sino un conjunto de componentes que constituyen el fitocomplejo, que caracteriza las propiedades de la planta, y que no puede reproducirse por síntesis química.

Los principios activos de las plantas medicinales incluyen flavonoides, aceites esenciales, resinas, mucílagos, polisacáridos y otras numerosas moléculas que actúan en sinergia entre sí para proporcionar al remedio una serie de acciones simultáneas que el componente único no posee. El fitocomplejo también es menos tóxico que el principio activo solo y tiene menos contraindicaciones y efectos secundarios.

Por ello, los herbolarios tratan de conservar la planta en su totalidad para la preparación de productos naturales. Entre estos productos naturales se encuentran las infusiones, pero también las tinturas madre, los extractos fluidos y blandos, los extractos secos para tomar en cápsulas o comprimidos y los aceites esenciales.

Cultivo de plantas medicinales

Las plantas medicinales pueden recogerse en la naturaleza, pero en muchos casos se cultivan. El cultivo de plantas medicinales permite controlar mejor las condiciones ambientales en las que la planta crece y se desarrolla, y de las que depende su contenido en principios activos.

Cada planta se cultiva en las condiciones que la llevan a producir la mayor cantidad de principios activos, por lo que no existe una regla general sobre cómo cultivar las plantas medicinales. La duración del cultivo también es variable, ya que hay plantas medicinales perennes, anuales o bienales.

Como almacenar plantas medicinales 

Las plantas medicinales, se almacenan, generalmente secas, protegidas de la luz, el calor y la humedad, en frascos herméticos. Estas pautas deben seguirse también en los preparados elaborados con plantas medicinales para evitar la degradación de los fármacos.

Hierbas y plantas medicinales a lo largo de la historia de la  humanidad

Las hierbas y plantas medicinales han acompañado al hombre a lo largo de su historia. El documento médico occidental más antiguo encontrado hasta la fecha es el Papiro de Ebers, que data del año 1500 a.C.

Los egipcios, hacían un amplio uso de los remedios a base de hierbas y, en particular, conocían las propiedades de las hierbas aromáticas y las plantas medicinales, que utilizaban en el proceso de momificación.

En la antigua Grecia, los conocimientos sobre las hierbas y las plantas medicinales se mezclaban con las teorías médicas y filosóficas, y se basaban principalmente en las nociones contenidas en los textos médicos escritos por Hipócrates (siglo V a.C.) y en los textos botánicos de Teofrasto y, posteriormente, de Dioscórides.

Dioscórides fue el responsable del primer tratado de botánica farmacológica de la Antigüedad: la obra De Materia Medica, que sigue sirviendo de modelo para los herbarios contemporáneos. Ya en el siglo I d.C. se crearon jardines medicinales, donde se cultivaban las plantas que se utilizaban en la Medicina Humoral de Hipócrates, perfeccionada en Roma por el médico Galeno. Fue el primero en considerar la Dietética, como parte de la terapia mediante el uso de frutas, verduras y hierbas curativas que se toman a través de la dieta, dando estatus científico a lo que las mujeres de todas las épocas han aprendido a través de la experiencia cotidiana.

En la Edad Media, los árabes dieron un gran impulso tanto a la alquimia como a la química con la invención del alambique, que permitía la destilación de hierbas y plantas medicinales, con repercusión en el desarrollo farmacéutico de tinturas y destilados.

Los científicos árabes fueron también los primeros en organizar una farmacopea, con descripciones de recetas que incluían dosis, proporciones y composiciones químicas.

Entre los siglos XI y XIII se redactaron los primeros textos farmacéuticos que incorporaban las teorías griegas, romanas y árabes, resumidas en la definición de las operaciones básicas: loción, decocción, infusión y trituración.

En esta época ,se generalizó el uso de especias, hierbas y plantas medicinales.

La botánica como ciencia no nació hasta principios del siglo XVI, gracias a los descubrimientos geográficos y a la introducción de la imprenta. Los primeros herbarios secos se generalizaron durante este periodo. En 1533 se creó  la primera cátedra de «botánica experimental».

En el siglo XVIII, el médico y naturalista sueco Carl von Linné realizó la primera clasificación científica de los seres vivos. En particular, utilizó la nomenclatura binominal para identificar las especies vegetales vivas, dividiéndolas en clases, órdenes y géneros, elevando así el estudio de las plantas al rango de disciplina científica de pleno derecho.

La primera «creación» de una molécula en el laboratorio, a partir de un principio activo natural, marca el nacimiento de la farmacología moderna. Con la síntesis de principios activos que imitan la actividad farmacológica de una planta, el uso de hierbas y plantas medicinales en la terapia médica se desplazó principalmente a los campos de la fitoterapia y la homeopatía. Sin embargo, la investigación botánica y la química vegetal siguen realizando estudios científicos sobre las sustancias que contienen las plantas, que han sido utilizadas por el ser humano en todo momento y lugar a lo largo de la historia.

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